Les particules ressemblant à des virus sont très importantes en médecine et sont utilisées entre autres pour la vaccination. Pourtant, il est techniquement très difficile de les caractériser et de les identifier avec précision. Victor Weiss, de l’Institut des technologies chimiques et de l’analyse de l’université de technologie de Vienne, a accepté le défi. Le professeur assistant a adapté le système d’électrophorèse en phase gazeuse de l’université de technologie de Vienne et a découvert une corrélation remarquablement précise entre le diamètre et la masse.

Les méthodes courantes de caractérisation des particules de type viral sont inefficaces. Par exemple, les images d’un microscope électronique sont utiles, mais seul un petit nombre de particules est possible. Cependant, d’un point de vue statistique, nous voulons avoir suffisamment d’informations sur des milliers de particules.

Séparation des particules sur la base de la masse et de la charge

Weiss veut classifier les particules de type viral en définissant la masse. Puisque les différentes bioparticules ont des masses différentes, il est facile de les distinguer les unes des autres. Cette approche impliquerait l’utilisation de la spectrométrie de masse, les particules étant séparées en fonction de leur masse et de leur charge.

Voici les méthodes déjà appliquées à l’heure actuelle en anglais :

Cependant, cela ne convient guère aux particules biologiques telles que les particules de type viral, car elles sont plus lourdes que des molécules plus petites et plus simples. Weiss explique en outre que l’échantillon doit être extrêmement pur, sinon les signaux de différents types de particules se chevauchent à un point tel qu’il n’est plus possible de tirer des conclusions.

Diamètre comme paramètre supplémentaire

C’est pourquoi le groupe de recherche impliqué dans l’analyse spectrométrique de masse par bio et polymères à l’Université de Vienne s’est tourné vers une autre méthode: l’électrophorèse en phase gazeuse. Cela permet de trier les particules non seulement en masse et en charge, mais surtout en diamètre.

Les particules de type virus sont généralement plus ou moins rondes. Beaucoup d’entre eux ont une forme d’icosaèdre. Le terme icosaèdre vient du grec ancien et signifie «vingt fois». Il fait référence à des entités hautement symétriques dont les angles, les arêtes et les surfaces sont similaires.